Au début de l’année, j’ai visité la petite ville d’Oranjemund, située à environ 300 km au sud de Luderitz (blog précédent), à l’extrême sud-ouest de la Namibie.

Oranjemund est l’une des régions les plus riches en diamants du monde, où le fleuve Orange se jette dans l’océan Atlantique, le fleuve étant la frontière entre la Namibie et l’Afrique du Sud.
Le poste frontière avec l’Afrique du Sud se trouve à 10 minutes, au pont Ernest Oppenheimer, et la ville sud-africaine la plus proche est Alexander Bay.
La mine de diamants a été ouverte en 1936 et appartenait à De Beers (aujourd’hui 50% De Beers, 50% gouvernement namibien).

Presque tout à Oranjemund appartenait à la mine. C’est pourquoi elle n’a été ouverte au public qu’en 2017.
Avant 2017, le public n’avait pas le droit d’entrer dans la ville. Seuls les employés et leurs proches étaient autorisés à y accéder.
Contrairement à Kolmanskop, la mine de diamants d’Oranjemund est toujours ouverte et extrait environ 2 millions de carats (400 kg) par an.

De nombreuses nationalités
À l’époque de la ruée vers le diamant, les habitants d’Oranjemund (environ 15 000) venaient de pays aussi divers que l’Amérique, la France, la Grèce, l’Écosse, l’Angleterre, l’Irlande, le Pays de Galles, l’Allemagne, l’Afrique du Sud, l’Australie, la Pologne, la Yougoslavie, l’Italie, le Canada, l’Angola, la Rhodésie, la Zambie, le Botswana et l’Argentine.
Dans les pubs de la ville, ces individus étaient connus sous des surnoms tels que Gordon the Butcher, Danny the Greek, Big Dirk, Magic Allen, Tommy the Shark, Mike the Gypsy, etc.

Contrat de travail de l’époque : 54 heures par semaine
Dans les années 30, leurs contrats de travail stipulaient : 54 heures de travail par semaine, c’est-à-dire qu’ils travaillaient en principe du lever au coucher du soleil.
Si une personne était employée pendant une année entière sans prendre un jour de congé, elle bénéficiait de 5 jours de congé, et après 5 ans d’emploi, elle avait droit à 9 jours de vacances.

Aller à l’école en avion
Comme il n’y avait pas de lycée à Oranjemund, la plupart des jeunes étaient envoyés par avion dans différentes écoles d’Afrique du Sud.

CONTREBANDE DE DIAMANTS
Les employés sont passés aux rayons X lorsqu’ils quittent la ville.
Le vol de diamants est lourdement sanctionné et l’on se demande comment ils font de faire sortir clandestinement les pierres précieuses.
C’est fascinant d’apprendre leur ingénuité.
Au début de la ruée vers le diamant, les diamants étaient transportés clandestinement dans des paquets de cigarettes et des boîtes d’allumettes, mais ces astuces ont vite été connues et les voleurs ont dû faire preuve d’encore plus d’innovation.
Les diamants étaient transportés dans des radios et des magnétophones, des chaussures et des talons, cousus dans des vêtements, dans des armes à feu et même dans l’estomac ou les intestins. Il y avait aussi les pigeons voyageurs.

Les pigeons transporteurs:
On raconte qu’un employé avait dressé un pigeon pour qu’il mémorise l’itinéraire entre son domicile et la mine de diamants. Un jour, en allant travailler à la mine, il cacha le pigeon dans sa boîte qui contenait son déjeuner. Au moment propice, il sortit discrètement le pigeon de la boîte, attacha une petite pochette sur la poitrine du pigeon et la remplit de diamants, afin que le pigeon puisse voler jusqu’à chez lui avec le butin.
Malheureusement, la poche de diamants volés est trop lourde, l’oiseau a eu bien du mal à voler et a fini par atterrir, épuisé, à la sortie de la mine, presque aux pieds d’un agent de sécurité.
Lorsque le garde a vu ce pigeon inhabituel, il a donné l’alerte. Les agents de la sécurité ont récupéré les diamants, libéré le pigeon tout en observant sa direction de vol pour ensuite pouvoir arrêter le coupable.

Le vol de diamants
Une autre anecdote fascinante et infructueuse est celle d’un géologue travaillant pour une compagnie de diamants, qui a entreposé une précieuse cache de diamants sur la côte, puis a quitté la mine.
Il s’est ensuite rendu au Cap en Afrique du Sud et a trouvé un pilote prêt à le ramener dans les champs de diamants pour récupérer la cache.
Ils se sont envolés et ont atterri sur la plage près de la cache, mais l’avion s’est embourbé et ils n’ont pas pu redécoller.
Peu après, les hommes ont été arrêtés avec les diamants et l’avion a été confisqué.

Mon amie Judy, dont le père a travaillé à la mine d’Oranjemund de 1966 à 1975, m’a raconté que lorsque De Beers a célébré son 50e anniversaire, la Compagnie a généreusement offert un carat de diamant de bonne qualité, à tous ses employés et aux retraités de la société.
Qui sait combien de personnes ont reçu ce diamant d’un carat ?

Bonne soirée à tous. A la prochaine fois pour la deuxième partie.

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